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机器人之父约瑟夫•恩格尔伯格——机器人系列二

作者:管理员 文章来源:本站原创 更新时间:2018-08-13 08:44:24 点击次数:215

      恩格尔伯格1925年出生于纽约布鲁克林的一个德国移民家庭。作为一个技术与科幻的爱好者,这位曾经在17岁参军的青年人先是在哥伦比亚大学攻读物理,然后又用了三年时间获得了该校的机械工程硕士学位。

      1950年,恩格尔伯格读到了阿西莫夫的小说集《我,机器人》(I, Robot),爱不释手,产生了制造机器人的念头。

      1950年的一个鸡尾酒会上,他与知名的工程师兼投资人乔治•德沃尔(George C. Devol)相逢。他们讨论了名噪一时的艾萨克阿西莫夫关于机器人的哲理,后者提到,他刚刚申请了一个专利,叫做“可编程的用于移动物体的设备”(Programmed Article Transfer)。恩格尔伯格脱口而出,“这不是阿西莫夫笔下的机器人吗!”两人一拍即合,创立了万能自动公司Unimation,也是世界第一家机器人公司。


      1959年,一个重达2吨但却有着1/10000英寸精确度的庞然大物诞生,这就是世界上第一个工业机器人尤尼梅特。他们对创建机器人工业作出了杰出的贡献。

      恩格尔伯格和德沃尔从一开始就很清楚,机器人的研发成本很高,只有大公司才买得起。他们把研发方向定在为重型制造业服务,让机器人承担对人类有危险的工作。美国最大的通用汽车公司,是他们首先想到的目标客户。


      恩格尔伯格游说通用汽车,希望他们买一台机器人。由于以前从来没有这种东西,很多人对这个产品将信将疑。1961年,通用汽车好不容易答应,在离纽约最近的新泽西工厂,装一台试试看。第一台Unimation机器人的成本是6万美元,售价却只有2万5千美元,因为不这样就卖不出去。

      工业机器人在生产线上的作用非常明显,动作精准、永不疲倦、不怕高温和污染。比如,焊接工作处于高温环境,会产生有害气体,工人一不小心就会中毒,机器人就没有这个问题。

通用汽车开始订购更多的机器人,安装在全美各地的工厂,承担的工作扩展到焊接、油漆、粘合和装配。这帮助它取得了自动化生产的革命性突破,巩固和扩大了行业领先地位。其他汽车公司纷纷跟进,将机器人用于自家的流水线。美国机器人协会后来评价,恩格尔伯格的这个发明“彻底改变了现代工业和汽车制造的流程”。

      上个世纪60年代,现代工业革命达到了顶峰,阿波罗计划把人类送上了月球,整个美国都对新技术、新设备充满了兴趣。1966年,最热门的晚间谈话节目把Unimation机器人请上了电视,让它对着300万全国观众,发高尔夫球、倒啤酒、挥舞指挥棒,甚至拉手风琴。从此,恩格尔伯格一举成名。

      1969年,日本人将恩格尔伯格请到东京演讲,指导日本汽车厂商研发机器人。

      川崎重工引进了Unimation机器手臂。这件事对日本汽车工业有深远影响,日本后来超过美国成了“机器人王国”。恩格尔伯格在这个过程中扮演了重要角色,他在日本的知名度甚至比在美国还要大。

      1983年,正值工业机器人销售日渐火爆的时候,他却逆反常道,在经过与公司同事的认真商榷之后,以1.07亿美元的价格,卖给了西屋公司,退出了工业机器人行业。

那时,恩格尔伯格可谓功成名就。第一个Unimation机器人,在运作了10万个小时之后,已经光荣退役,送进了博物馆。全世界制作业使用的机器人,超过了300万个。他本人也当选了美国工程院院士。

      他并没有就此止步,1984年又创建了TRC公司,研发服务机器人。恩格尔伯格一直坚持“服务机器人与人的生活息息相关”的观点。因此,他自TRC公司成立之日起,便潜心投入到研制服务型机器人的行列。

      1988年,恩格尔伯格的新公司开始销售护士助手(Helpmate)医疗机器人。依靠大量的传感器,护士助手能够在医院自由行动,协助护士提供送饭、送药和送信等服务,可谓是《超能陆战队》中“大白”的鼻祖。


      恩格尔伯格认为,服务机器人与人们生活密切相关,服务机器人的应用将不断改善人们的生活质量,这也正是人们所追求的目标。一旦服务机器人像其它机电产品一样被人们所接受,走进千家万户,其市场将不可限量。


      2015年12月1日恩格尔伯格病逝于家中,恩格尔伯格对于机器人行业的贡献有目共睹,正如机器人行业协会在悼词中所言:

“因为他,机器人成了一个全球性产业。”